Mutación genética: elefantes sin colmillos en Mozambique


En Mozambique, la excolonia portuguesa que se independizó en 1975, los años pasados de guera civil han dejado una huella terrible en las poblaciones humanas, pero también en la de elefantes. Como resultado de la caza furtiva indiscriminada contra todo paquidermo que exhibiese marfil, un buen número de las escasas hembras que carecían de comillos por una mutación genética (por aquel entonces solo el 1% de la población) lograron sobrevivir y transmitir ese rasgo a las generaciones siguientes. ¿El resultado? Hoy día el 98% de las hembras de elefante que nacen en Mozambique carecen de colmillos.

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Cuanto finalizó la guerra civil a mediados de los 90, habiéndose cobrado un millón de vidas humanas y provocando muchos más desplazamientos, el 90% de la población de elefantes en los parques de Mozambique había sido exterminado. Una de las supervivientes, llamada Nómade, sobrevivió junto 11 de sus hermanas gracias en parte a una milagrosa mutación que les hizo carecer de comillos. Curiosamente, en ese 10% de la población de elefantes que sobrevivió a la guerra civil, la mitad de las hembras portaba el mismo gen que Nómade.

Esta mutación, que ciertamente benefició a estas hembras de cada a su superviviencia, tiene también su parte negativa. Los colmillos son una herramienta crucial para la supervivencia de los elefantes, que los emplean para escarbar en la tierra em busca de minerales o comida, para arrancar la corteza de los árboles, o para doblar las ramas en busca de los futos. Además, los machos los emplean en sus luchas durante la temporada de reproducción, y con las hembras a modo de exhibición sexual.

Afortunadamente, la inteligencia de estos animales y contar con otra herramienta espectacular como es su trompa, les está ayudando a sobrevivir. Y eso es una suerte, porque en algunos mercados, como China, la demanda del colmillo de elefante sigue siendo altísima. Al ser los colmillos de los machos mucho más grandes, estos fueron los primeros en caer. El resultado es que hoy en África existen algunos lugares donde el 98% de las hembras nacen sin colmillos.

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